水熊虫


水熊虫是缓步动物的俗称,这种八足无脊椎动物分布范围十分广泛,无论是潮湿的沼泽还是干旱的沙漠,抑或陆上的淡水湖,甚至深邃的海洋,都有着水熊虫的身影。既然它们几乎无处不在,那为什么我们没有看到过这种生物呢?原因就是它们的身体实在太过微小,以至于我们用肉眼很难看到它们:多数水熊虫只有3至5微米大小,最大的水熊虫也只有1毫米左右!

水熊虫
水熊虫

水熊虫在地球上绝对是“地表最强”的生物,它可以在太空中存活,并且不惧怕太空辐射,目前,在地球上海拔6000米以上的喜马拉雅山脉,曾发现过大量水熊虫,而且通过实验,在-200摄氏度的环境中,水熊虫也可以存活,并且它还可以在“速冻”后重新的复活苏醒。

在科学家的眼中,水熊虫的外表憨憨的,又被称之为“小美”,不过,因为水熊虫非常小,肉眼是无法察觉到的,只能用显微镜来进行观摩,目前最大的一只水熊虫长度在1.4毫米左右,而最小的只有50微米,它们虽然也呼吸氧气,但是在真空环境中,却也不会窒息而死。曾有研究认为,除非太阳迎来了生命的末期,伴随着地球的消亡,水熊虫才会灭绝,否则它将永远是地球上“生命力最强”的生物。

通过化石研究,水熊虫出现在至今5亿多年前的寒武纪生物大爆发时期,而水熊虫也是地球上唯一长生不老的生物,通过实验,科学家们发现水熊虫“死后”几年,竟然也可以奇迹般的复活,而当环境变得恶劣,水熊虫可以通过“冬眠”之类的方式,来维系自己的生命。如今地球上发现的水熊虫种类在900多种,几乎所有地球上最极端的环境中,都有水熊虫的身影。

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据水熊虫研究专家、陕西省学前教育师范学院生命科学与食品工程学院副院长王立志介绍,全世界现在发现的水熊虫有1200多种,中国有180余种,陕西目前发现了110多种,其中20多个为新种。

具有四种极端休眠状态

水熊虫之所以能成为地球最强,得益于它强大的休眠能力。处在休眠状态下的水熊虫,新陈代谢可以降到正常状态的0.01%!并且只要再给它们提供适合的生存环境,它们就可以很快恢复到正常状态,继续正常的生命活动。更令人惊奇的是,它拥有四种极端休眠状态——

低湿休眠 水熊虫生活的环境必须要有一定的水分。当水分不够充足时,它们就会在一定时间中将自己蜷缩成桶状,进入到低湿休眠状态。水熊虫可以借助体内一种特殊保护性蛋白质,将身体里的大部分水分排出,其身体含水量会从原来的85%降至3%,变成像僵尸一样的“虫干”,然后待在原地不动。水熊虫可以在干旱的环境下存活10年左右。

缺氧休眠 缺氧对于水熊虫来说可能更加致命一些。当周围液体的含氧量低至一定限度时,水熊虫会进入窒息状态,此时它们已无法降低自己身体的含水量。处于缺氧休眠的水熊虫可以存活5天左右。

低温休眠 当环境温度下降时,水熊虫可以快速进入到休眠状态。当温度处于-20℃时,水熊虫可以存活30年;当温度处于-200℃时,水熊虫也可以存活几天;哪怕温度接近绝对零度,处于-273℃时,水熊虫也依旧能够存活几分钟。而当水熊虫脱离低温状态,恢复到正常状态中,它们的生命机能也几乎完好无损。

变渗休眠 指的是在环境液体的渗透压改变时,水熊虫也能进入到休眠状态。生活在淡水环境的水熊虫能在0.4%浓度的盐溶液中活动,但在15%浓度的盐溶液中它就会进入休眠状态;而生活在海水中的水熊虫进入淡水时,也能进入休眠状态,存活3天。

此外,水熊虫还能在高温环境下生存。1842年,法国科学家Doyère表示“小桶状态”下的水熊虫可在125℃的高温中存活数分钟。上世纪20年代,神父拉门曾把几只在开水中“煮”了15分钟的水熊虫“复活”。有科学家认为,水熊虫之所以能耐高温,是因为它能分泌一种“保护剂”,但“那东西具体是什么”还是个未解之谜。


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